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Décès du sumotori Taiho, légende du sport japonais

Une légende du sumo s'est éteinte le week-end dernier au Japon : le 48e « yokozuna » (« grand maître ») de l'histoire Taiho, vainqueur de trente-deux tournois dans sa carrière (record inégalé), est mort à 72 ans d'une crise cardiaque dans un hôpital de Tokyo.

Taiho, de son vrai nom Koki Naya, était immensément populaire dans le monde du sumo dans les années 1960, une époque où ce sport éminemment japonais n'avait pas encore été entaché de scandales à répétition. Sa mort a fait la une de nombreux journaux. Pour le quotidien Nikkan Sports, « c'est le yokozuna le plus fort de toute l'Histoire ».

« Il incarnait à lui seul l'histoire du sumo », résume Chiyonofuji, un autre ancien yokozuna qui n'a remporté « que » 31 titres. « Ce petit titre en plus qu'il avait gagné, c'était hors d'atteinte pour moi. C'était la mesure de sa grandeur », a-t-il raconté à l'agence de presse Kyodo.

Né d'un père ukrainien et d'une mère japonaise dans l'île de Sakhaline, alors sous occupation japonaise, Naya fut élevé dans l'île d'Hokkaido, la plus septentrionale de l'archipel japonais. Après ses débuts en 1956, il remporte son premier championnat en 1960, et devient le plus jeune sumo à atteindre le grade suprême de yokozuna. Il n'a que 21 ans.

Taiho prendra sa retraite de la compétition en 1971 pour fonder sa propre écurie de sumotoris Taiho-beya. Ceci au terme d'une carrière exceptionnelle : il a ainsi gagné deux fois de suite les six grands tournois de l'année, ou encore a remporté huit tournois sans une seule défaite dans les quinze combats qu'il a livrés à chaque fois. Ses succès d'entraîneurs furent pourtant modestes comparés à sa carrière d'athlète. Souffrant de problèmes de diabète, il prend sa retraite définitive d’entraineur en 2004.

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